Lettre 840 : Pierre Bayle à Jacques Du Rondel

• A Rotterdam le 14 de décembre 1691

• Voici, mon tres-cher Monsieur, le livre promis [1], je vous prie de donner l’un des deux exemplaires à Mr de S[ain]t Maurice [2], en lui faisant mes excuses de ce que je ne lui ecris pas. J’ai un des plus méchans historiens du monde, en abrégé parmi mes livres, c’est un feuillant nommé S[ain]t Romuald [3], il dit et cite Le Prince de Balzac [4] ; que Philippe le Bel envoyant demander la fille de Charles le Boiteux, roy de Naples, pour son frere Charles de Valois, les ambassadeurs voulurent voir si elle tenoit de l’imperfection de son pere, et qu’elle se fit voir à eux avec une chemise fort déliée, ajoûtant qu’elle ne feroit point de conscience de la quitter pour une couronne. J’ai parcouru tout Le Prince de Balzac ce matin sans trouver cela. Vous qui savez ad unguem où est tout ce que vous avez leu, me pourriez être un garand seur si le moine cite à faux ou non.

En cherchant j’ai trouvé une sentence d’ Agathon citée par Monsieur de Balzac qui me paroît suspecte [5] ; il fait dire à Agathon « que cela seulement est vraisemblable ; qu’il arrive des choses contre la vraisemblance ». Je connois un passage à peu près comme celui là dans Seneque, mais l’adverbe seulement me choque dans l’Agathon de Balzac. Je voudrois qu’il ne l’eust pas dit : car cela rend sa pensèe fausse.

Je suis tout à vous mon cher Mons r

Notes :

[1Du Rondel avait déclaré, dans sa lettre de fin juillet 1691 (Lettre 817), avoir envoyé « votre réfutation orkiale » à Marcilly : il s’agissait alors, sans doute, de La Cabale chimérique, parue au mois de mai 1691. Bayle déclare ici envoyer le « livre promis », avec un exemplaire pour Jacques Alpée de Saint-Maurice : il s’agit vraisemblablement de La Chimère de la cabale (parue au mois de septembre) ou même du pamphlet Janua cœlorum reserata, paru au même mois de décembre 1691 et auquel Du Rondel fait allusion dans sa lettre suivante du 19 décembre (Lettre 842).

[2Jacques Alpée de Saint-Maurice : voir Lettre 114, n.9.

[4En effet, cette anecdote sur Philippe le Bel et la fille de Charles le Boiteux ne figure pas dans l’ouvrage de Jean-Louis Guez de Balzac, Le Prince (Paris 1631, 4°). Bayle s’en prend très durement aux citations infidèles de Saint-Romuald dans le Projet de dictionaire, p.271, et dans le DHC, art. « Erasme », rem. D.

[5Bayle revient sur cette sentence dans l’article « Agathon » du DHC, rem. F : « Une maxime de très-bon sens sur la tromperie des apparences. Agathon observe qu’il est vraisemblable que plusieurs choses arrivent, qui ne sont pas vraisemblables. [...] Verisimile est et multa fieri præter verisimile. C’est ainsi que Vossius rapporte cette sentence et observe qu’Aristote l’a alléguée en plus d’un endroit. [...] Mr de Balzac rapporte si mal cette pensée d’Agathon, qu’il fait d’une très-belle maxime un mensonge affreux. “Combien que les affaires du monde, dit-il (Balzac dans son Prince, num. 142, pag. 100, edit. de Rouen, en 1632, in-4°), changent quelquefois de cours, prenant un autre chemin que leur accoustumé, et que cela seulement soit vraisemblable, ainsi que disoit Agathon, que beaucoup de choses arrivent contre la vraisemblance, toutefois, communément parlant, semblables entreprises produisent semblables événemens.” L’adverbe seulement produit là un monstre ; et, si c’étoit une faute d’impression, je m’étonnerois qu’un correcteur d’imprimerie n’en eût pas été épouvanté. Car qu’y a-t-il de plus énorme que de soutenir qu’il n’est jamais vraisemblable qu’une chose arrive conformément à la vraisemblance ? Voilà le bel axiome, que l’on prête à notre Agathon, dans Le Prince de Balzac ; mais la suite du discours témoigne, que si la pensée de ce poëte a été gâtée sur le papier, elle ne l’a pas été dans l’esprit de l’écrivain : il est sûr que Balzac a voulu dire avec Agathon, que cela MEME est vraisemblable, que beaucoup de choses arrivent contre la vraisemblance. » Voir Jean-Louis Guez de Balzac, Œuvres (Paris 1665, folio, 2 vol.), ii.47.

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